Neumonía: causas, síntomas, tratamientos y diagnóstico

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¿Cuál es el papel de los pulmones?

Los pulmones son órganos esenciales para la vida. Su función principal es proporcionar oxígeno al torrente sanguíneo a través de la respiración. Este oxígeno es transportado a diferentes células del cuerpo, lo que les permite funcionar. Los pulmones también tienen la función de eliminar ciertos residuos producidos por el cuerpo, como el dióxido de carbono (CO2).
Los pulmones se dividen en secciones, llamadas “lóbulos”. El pulmón derecho tiene tres lóbulos y el izquierdo tiene dos. El aire fresco pasa dentro de los pulmones a través de una red de vías respiratorias que incluye la nariz y los bronquios.
Al final de esta red, hay pequeños sacos de aire, llamados “alvéolos”, que aseguran el intercambio de oxígeno y CO2 con la sangre.

Acerca de la neumonía
  • Cualquiera puede contraer neumonía
  • La neumonía puede tener más de 30 causas diferentes
  • Los hábitos saludables pueden combatir la neumonía
  • Las personas mayores tienen un mayor riesgo de contraer neumonía y son más propensos a morir a causa de ella
  • Las vacunas están disponibles para algunas causas de neumonía (muy pocas)
  • La neumonía no tiene una defensa efectiva
  • Los antibióticos pueden ser eficaces para muchas de las bacterias que causan neumonía
  • La resistencia a los antibióticos está creciendo entre las bacterias que causan neumonía.

¿Qué es la neumonía?

La neumonía es una infección grave porque evita que los pulmones funcionen normalmente. Provoca una acumulación de líquido (pus, secreciones) en los alvéolos, evitando así los intercambios de gas (oxígeno y CO2) con la sangre. La consiguiente falta de oxígeno puede tener consecuencias perjudiciales al obstaculizar el correcto funcionamiento de varias células.

Las repercusiones de la neumonía suelen variar dependiendo de varios factores, incluyendo la edad del paciente, la salud y el grado de gravedad de la infección. Mientras que algunos pacientes pueden recibir tratamiento en casa, otros deben ser hospitalizados. En algunos casos específicos, la neumonía puede ser fatal. Por lo tanto, es importante tratarla rápidamente.

La neumonía también puede ser causada por la inhalación de irritantes tales como el vómito, líquidos o productos químicos. Con la neumonía, los sacos de aire en los pulmones se llenan de líquido o pus, lo que interfiere con la capacidad de los pulmones para transferir oxígeno a la sangre.

Antes de la invención de los antibióticos en la década de 1930, la neumonía era una de las principales causas de muerte. Aunque se ha vuelto muy tratable, la neumonía sigue siendo un problema de salud pública para varios países en vías de desarrollo.
Hay muchos tipos diferentes de neumonía, que van desde leves a graves. Hay 4 tipos básicos:

La neumonía adquirida en la comunidad (NAC), es el tipo más común de neumonía y es causada por bacterias, virus y otros organismos que se adquieren fuera del hospital u otros entornos de atención médica.

La neumonía adquirida en el hospital (NAH) ocurre al menos 48 horas después de que alguien ha sido admitido en el hospital. Puede ser causada por bacterias y otros organismos que por lo general son diferentes de la NAC. La NAH suele ser más grave que la NAC porque las bacterias y los organismos pueden ser más difíciles de tratar, y porque las personas que se contagian de NAH ya están enfermas.

La neumonía por aspiración ocurre cuando los líquidos u otros irritantes son inhalados en los pulmones. El tipo más común de neumonía por aspiración es causado por la inhalación del contenido del estómago después del vómito. Las personas con problemas médicos (por ejemplo, accidentes cerebrovasculares, esclerosis lateral amiotrófica) que afectan la deglución tienen un mayor riesgo de padecer este tipo de neumonía.

La neumonía oportunista ocurre en personas con un sistema inmune debilitado (por ejemplo, personas con SIDA, cáncer, trasplante de órganos). Los organismos que no suelen ser perjudiciales para las personas con sistemas inmunes saludables causan este tipo de infecciones.

La neumonía raramente causa complicaciones graves para personas sanas menores de 65 años de edad. Las personas que sufren de enfermedades respiratorias crónicas o que han comprometido el sistema inmunológico están generalmente en mayor riesgo de desarrollar neumonía.

Causas de la neumonía

Las causas más comunes de neumonía son las infecciones causadas por:

  • Bacterias: la causa más común de neumonía en adultos
    Virus: a menudo responsables de la neumonía en los niños
  • Micoplasma: organismos que tienen características de bacterias y virus que causan infecciones más leves
  • Organismos oportunistas: una amenaza para las personas con sistemas inmunitarios vulnerables (por ejemplo, neumonía por Pneumocystis carinii en personas que tienen SIDA)

La mayoría de los tipos de neumonía se transmiten de la misma manera que la influenza o el resfriado común (por las manos de las personas y por pequeñas gotas de sus bocas y narices). De hecho, los mismos virus que causan los resfriados y la gripe pueden causar neumonía. Si infectan la garganta, los senos y las vías respiratorias superiores, causan un resfriado. Si llegan a los pulmones, causan neumonía.

Las bacterias que viven permanentemente en la garganta de muchos pueblos causan algunos de los tipos más severos de neumonía. Normalmente, el sistema inmunológico los mantiene bajo control. Si alguien está debilitado por un virus de la garganta, estas bacterias pueden hundirse en el tracto respiratorio. La neumonía bacteriana es causada más a menudo por la bacteria Streptococcus pneumoniae (neumococo).

El virus respiratorio sincitial (VRS) es la causa más común de neumonía en lactantes y niños pequeños. Tiene un pico brusco alrededor de en las estaciones de invierno y otoño, y por lo general no es una enfermedad potencialmente mortal, aunque algunas personas pueden verse afectadas seriamente. Los virus causan la mitad de todos los casos de neumonía.

El micoplasma causa la enfermedad llamada “neumonía ambulante”, se llama de esta forma porque la gente que la tiene no está confinada a la cama.
El hongo llamado Pneumocystis carinii generalmente se ve sólo en personas que tienen SIDA. Este parásito es normalmente inofensivo, pero en las personas con VIH puede causar una neumonía agresiva y a menudo fatal.

Además de las enfermedades infecciosas, las personas pueden contraer neumonía por productos químicos que entran en los pulmones y los inflaman. La neumonía por aspiración es causada por la inhalación accidental de alimentos, vómitos o ácidos digestivos en los pulmones. La sustancia inhalada puede infectarse, o puede inflamar los pulmones y hacer que se llenen de líquidos.

Una persona que tiene un mayor riesgo de neumonía si:

  • Es menor de un año de edad o mayor de 65 años
  • Es un fumador
  • Tiene resfriado o gripe
  • Tiene un sistema inmune débil debido a la terapia del cáncer, la infección por el VIH u otra enfermedad
  • Está siendo operado
  • Tiene un problema con el consumo de alcohol
  • Tiene una enfermedad crónica como una enfermedad cardíaca, enfermedad pulmonar o diabetes
  • Tiene una enfermedad pulmonar crónica, como el asma o la enfermedad pulmonar obstructiva crónica

Síntomas y Complicaciones

Los síntomas de la neumonía pueden variar dependiendo de la causa de la neumonía y la salud general de la persona que la ha adquirido.
La neumonía siempre provoca tos, la que a menudo produce esputo. El esputo rojo-marrón, verde o amarillo puede ser un signo de infección bacteriana. El esputo fino y blanquecino es un posible indicador de micoplasma o neumonía viral.

En la neumonía bacteriana, todos o parte de los pulmones se llenan lentamente de líquido en un proceso llamado consolidación. Algunas infecciones bacterianas de pulmón se desarrollan en pocas horas. Generalmente hay fiebre alta, y a veces hasta 40,9 ° C (105 ° F).

Otros posibles síntomas incluyen:

  • Dificultad para respirar
  • Tiritones
  • Resfriado
  • Dolor de cabeza
  • Delirios (confusión)
  • Mal aliento severo
  • Dolor muscular
  • Debilidad
  • Dolor en el pecho, especialmente al respirar profundamente
  • Labios azules por falta de oxígeno en la sangre

Las neumonías virales no hacen que los pulmones se llenen de líquido, en cambio, inflaman el tejido pulmonar. Por lo general son más leves que las infecciones bacterianas.
Una excepción es el virus de la influenza, que puede ser muy grave.

Típicamente, la neumonía viral causa estos síntomas:

  • Tos seca
  • Esputo mínimo
  • Dolor de cabeza
  • Dolor muscular
  • Debilidad y fatiga
  • Fiebre moderada, hasta aproximadamente 39 ° C (102 ° F)
  • Resfriado
  • Dificultad para respirar
  • Labios azules

Diagnóstico para la neumonía

Al diagnosticar la neumonía, su médico realizará un examen físico y verificará si hay fiebre e inflamación de las glándulas. Su especialista escuchará sus pulmones con un estetoscopio. La mayoría de las infecciones bacterianas y algunos virus pueden detectarse en el esputo o mediante el análisis de sangre. La acumulación de líquido en los pulmones se puede observar en una radiografía de tórax o una tomografía computarizada.

Tratamiento y Prevención

Las neumonías causadas por bacterias pueden ser tratadas con antibióticos, al igual que las causadas por el micoplasma. Es extremadamente importante tomar antibióticos exactamente según lo prescrito por su doctor y para el curso completo de la medicación, incluso si usted se siente mejor.

No hay cura para la mayoría de las infecciones virales (simplemente deben esperar una mejoría). Su médico le aconsejará sobre las maneras de aliviar los síntomas de la neumonía viral. Las infecciones fúngicas pueden ser tratadas con medicamentos antimicóticos.

Cuatro maneras de prevenir la neumonía.

  1. La primera es comer un montón de frutas y verduras, permanecer físicamente en forma y dormir lo suficiente. Esto mantendrá su sistema inmunológico fuerte.
  2. La segunda es vacunarse. No hay vacunas para la mayoría de los tipos de neumonía, pero los dos tipos más comunes (virus de la gripe y neumococo) se pueden prevenir con vacunas. Se recomienda una vacuna neumocócica desarrollada para proteger a los niños contra la enfermedad causada por Streptococcus pneumoniae como parte de la serie primaria de inmunizaciones para bebés. Además, las vacunas neumocócicas se recomiendan para aquellos mayores de 65 años, las personas con enfermedades crónicas del corazón y los pulmones, y los que han tenido su bazo extraído. Consulte con el proveedor de salud de su ciudad.
  3. La tercera manera de prevenir la neumonía es consultar a su médico acerca de cualquier tos que todavía esté empeorando después de 3 o 4 días. Consulte a su médico de inmediato si usted tose con sangre o un esputo de olor fétido. Incluso si la enfermedad comienza como un resfriado, las bacterias pueden causar fácilmente una infección secundaria que podría conducir a una neumonía grave.
  4. La cuarta manera de limitar la propagación de los virus y bacterias que pueden causar neumonía es lavarse las manos apropiadamente y con frecuencia o usar desinfectantes para las manos.