¿Qué es el hipocampo?

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hipocampo

El hipocampo es una zona del cerebro en forma de caballo de mar ubicada en los pliegues interiores de la sección central inferior del cerebro conocida como lóbulo temporal. El hipocampo está en dos partes del cerebro ya que hay uno a cada lado.
Los seres humanos han sabido sobre el hipocampo hace más de cuatro siglos, lo que lo convierte en una de las zonas más estudiadas del cerebro. Sus principales funciones consisten en la retención de información (memoria) y el aprendizaje. El hipocampo incluso ha ayudado a los investigadores a entender cómo funciona la memoria.

En la década de 1950 en los Estados Unidos, un joven conocido como el “Paciente HM”, sufría de una epilepsia severa y no respondía a ningún tipo de tratamiento y se le hizo una cirugía nunca antes realizada. Le quitaron parte de su cerebro de donde parecían venir sus ataques epilépticos, esto incluyo ambos lados de sus hipocampos.
Se recuperó de la cirugía de manera considerable. La mala noticia fue que tenía problemas sustanciales de memoria. Él podía recordar hechos de su infancia, pero no podía recordar mucho de los años previos a los de la cirugía.
Más importante todavía, él había perdido la capacidad para crear nuevos recuerdos. Su epilepsia estaba bajo control y el resto de su inteligencia estaba bien, pero él no podía recordar nuevos eventos o palabras. Incluso él no podía recordar con quien estaba hablando en ese preciso momento. El “Paciente HM” se convirtió en un sujeto experimental por el resto de su vida.
Después de su muerte en el 2008, se dio a conocer la identidad del Paciente HM, su nombre era Henry Molaison. Gracias al sacrifico de su memoria y su disposición a participar en los estudios, los investigadores fueron capaces de ampliar su conocimiento en el área de la memoria, el cerebro y las enfermedades neuronales. Molaison hizo un gran aporte a la ciencia y se afirma que él estaba muy feliz por estar ayudando a otros.
Áreas relacionadas del cerebro

El hipocampo forma parte del sistema límbico, que incluye partes del cerebro asociadas con el pensamiento consciente, el sentir y las reacciones.
El sistema límbico está situado en el borde de la corteza cerebral e incluye al hipotálamo y la amígdala. Estas estructuras ayudan a controlar diversas funciones corporales tales como el sistema endocrino conocido comúnmente como reacción de “lucha o huida”.

Funciones del hipocampo

El hipocampo es una de las pocas áreas del cerebro en donde se crean nuevas células nerviosas durante la edad adulta.
Este órgano ayuda a las personas a procesar y recuperar dos tipos específicos de recuerdo: recuerdos declarativos y relaciones espaciales.
Los recuerdos declarativos son aquellos que están relacionados con los hechos y eventos. Aprender a memorizar discursos o líneas en un juego es un buen ejemplo de la memoria declarativa.
Los recuerdos de relaciones espaciales abarcan trayecto o rutas. Un ejemplo es cuando un taxista se aprende las calles de una ciudad. El conocimiento de las funciones del cerebro ha avanzado de manera tal que los investigadores han podido determinar que los recuerdos de las relaciones espaciales se almacenan en el hipocampo derecho.
Como se mostraba en el caso de Molaison, el hipocampo también tiene otro papel fundamental en la memoria. Es donde los recuerdos de corto plazo se transforman en recuerdos a largo plazo, que luego se almacenan en otro lugar del cerebro.
Hace tiempo se pensaba que las células nerviosas solo se creaban en embriones o niños pequeños, pero las investigaciones recientes de las últimas décadas han demostrado que estas células también se desarrollan a lo largo de la edad adulta.