Trastorno de estrés postraumático (TEPT): síntomas, tratamientos y más

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¿Qué es el trastorno de estrés postraumático?

El trastorno de estrés postraumático (TEPT) es un conjunto de reacciones que pueden desarrollarse en personas que han experimentado o presenciado un evento traumático que amenaza su vida o seguridad (u otras personas a su alrededor). Esto podría ser un accidente de automóvil u otro accidente serio, agresión física o sexual, eventos relacionados con la guerra o tortura, o un desastre natural como incendios forestales o inundaciones.

Otros eventos que cambian la vida, como ser despedidos, divorciarse o la muerte de un miembro de la familia, son muy angustiantes y pueden causar problemas de salud mental, pero no se consideran eventos traumáticos que pueden causar TEPT.

En los primeros días y semanas después de un evento traumático, las personas a menudo experimentan fuertes sentimientos de miedo, tristeza, culpa, ira o dolor. En general, estos sentimientos se resolverán por sí solos, sin embargo, si la angustia continúa, puede significar que la persona ha desarrollado trastorno de estrés postraumático u otra condición de salud mental.

Cualquiera puede desarrollar TEPT después de un evento traumático, sin embargo, las personas corren un mayor riesgo si:

  • El evento involucró asalto físico o sexual
  • Han tenido experiencias traumáticas repetidas tales como abuso sexual o han vivido en una zona de guerra
  • Han sufrido de trastorno de estrés postraumático en el pasado.

Síntomas del Trastorno de estrés postraumático

Una persona con trastorno de estrés postraumático tiene cuatro tipos principales de dificultades:

  • Revivir el evento traumático a través de recuerdos no deseados y recurrentes, flashbacks o pesadillas vívidas. Puede haber reacciones emocionales o físicas intensas cuando se le recuerda el evento, incluyendo sudoración, palpitaciones o pánico.
  • Evitar recordatorios del evento, como pensamientos, sentimientos, personas, lugares, actividades o situaciones que traen recuerdos del evento.
  • Cambios negativos en los sentimientos y pensamientos, como sentirse enojado, con miedo, culpable, sin sentido o entumecido, desarrollar creencias como “Soy malo” o “El mundo no es seguro”, y sentirse aislado de los demás.
  • Estar excesivamente alerta o “agotado”, indicado por dificultades para dormir, irritabilidad, falta de concentración, sobresaltarse fácilmente y estar constantemente atento a las señales de peligro.

Un profesional de la salud puede diagnosticar el TEPT si una persona tiene síntomas en cada una de estas cuatro áreas durante un mes o más, lo que ocasiona angustia o impactos significativos en su capacidad para trabajar y estudiar, sus relaciones y su vida cotidiana.

Las personas con trastorno de estrés postraumático también pueden tener lo que se denominan “experiencias disociativas”, que a menudo se describen como:

  • “Fue como si ni siquiera estuviera allí”.
  • “El tiempo se detuvo”.
  • “Sentí que estaba viendo las cosas suceder desde arriba”.

TEPT en niños y adolescentes

Los niños mayores y los adolescentes experimentan problemas similares a los adultos cuando desarrollan TEPT. Los niños más pequeños pueden expresar angustia de una manera diferente. Por ejemplo, pueden volver a vivir el evento traumático a través del juego repetitivo en lugar de tener recuerdos no deseados del evento durante el día. Muchos niños tienen sueños aterradores sin contenido reconocible en lugar de pesadillas que reproducen el evento traumático. Los niños también pueden perder el interés en el juego, ser retraídos socialmente o tener rabietas extremas.

Aproximadamente un tercio de los niños que experimentan un evento traumático desarrollará TEPT.

Otros problemas que pueden desarrollarse junto con el trastorno de estrés postraumático incluyen ansiedad o depresión, conducta desafiante, trastorno por déficit de atención con hiperactividad y en adolescentes y adultos jóvenes, pensamientos suicidas y consumo de alcohol o drogas.

Impacto del TEPT en las relaciones y la vida cotidiana

El TEPT puede afectar la capacidad de una persona para trabajar, realizar actividades cotidianas o relacionarse con su familia y amigos. Una persona con trastorno de estrés postraumático a menudo puede parecer desinteresada o distante, ya que tratan de no pensar o sentir con el fin de bloquear los recuerdos dolorosos. Pueden impedir que participen en la vida familiar o ignorar las ofertas de ayuda. Esto puede hacer que los seres queridos se sientan excluidos.

Es importante recordar que estos comportamientos son parte del problema. Las personas con trastorno de estrés postraumático necesitan el apoyo de familiares y amigos, pero es posible que no crean que necesiten ayuda.

No es inusual que las personas con TEPT experimenten otros problemas de salud mental al mismo tiempo. De hecho, hasta el 80% de las personas que tienen un trastorno de estrés postraumático de larga duración desarrollan problemas adicionales, la mayoría de las veces depresión, ansiedad y abuso de alcohol u otras sustancias. Es posible que se hayan desarrollado directamente en respuesta al evento traumático o se hayan desarrollado en algún momento después del inicio del TEPT.

 ¿Cuándo buscar ayuda para el TEPT?

Una persona que ha experimentado un evento traumático debe buscar ayuda profesional si:

  • No se siente mejor después de dos semanas
  • Sentirse muy ansioso o angustiado
  • Tener reacciones al evento traumático que están interfiriendo con el hogar, el trabajo y / o las relaciones
  • Están pensando en hacerse daño a sí mismos o a alguien más.

Algunas de las señales de que un problema puede estar desarrollándose son:

  • Estar constantemente al borde o irritable
  • Tener dificultad para realizar tareas en casa o en el trabajo
  • Ser incapaz de responder emocionalmente a los demás
  • Estar inusualmente ocupado para evitar problemas
  • Usar alcohol, drogas o juegos de azar para hacer frente
  • Teniendo severas dificultades para dormir

El apoyo es importante para la recuperación

Muchas personas experimentan algunos de los síntomas de TEPT en las primeras dos semanas después de un evento traumático, pero la mayoría se recuperan solos o con la ayuda de familiares y amigos. Por esta razón, el tratamiento formal para el TEPT no suele comenzar al menos dos o más semanas después de una experiencia traumática.

Es importante durante los primeros días y semanas después de un evento traumático obtener la ayuda que se necesita. Esto puede incluir el acceso a información, personas y recursos que pueden ayudarlo a recuperarse. El apoyo de familiares y amigos puede ser todo lo que se necesita. De lo contrario, un médico es el mejor lugar para comenzar a obtener ayuda adicional.

Tratamiento para el TEPT

Si aún tiene problemas después de dos semanas, un médico o un profesional de la salud mental puede discutir el inicio del tratamiento. Los tratamientos efectivos están disponibles. La mayoría involucra el tratamiento psicológico, como el asesoramiento, sin embargo la medicación también puede ser útil. En general, es mejor comenzar con un tratamiento psicológico en lugar de usar medicamentos como la primera y única solución al problema.

La piedra angular del tratamiento para el TEPT consiste en enfrentar la memoria traumática y trabajar a través de los pensamientos y creencias asociados con la experiencia. Tratamientos centrados en el trauma pueden:

  • Reducir los síntomas de TEPT
  • Disminuir la ansiedad y la depresión
  • Mejorar la calidad de vida de una persona
  • Ser efectivo para las personas que han experimentado eventos traumáticos prolongados o repetidos, pero es posible que se requiera un tratamiento por un período más prolongado.

Tratamiento para niños y adolescentes con TEPT

Para los niños y adolescentes que luchan por recuperarse después de un evento traumático, el tratamiento recomendado es la terapia cognitiva conductual (TCC) enfocada en el trauma. Este tratamiento implica:

  • Aprender sobre el tipo de evento traumático experimentado (por ejemplo, qué tan común es) y las reacciones comunes al trauma
  • Enseñando a relajarse y manejar la ansiedad
  • Ayudando a crear una historia coherente del evento traumático, y corregir cualquier creencia inútil sobre el evento, como la auto-culpa
  • Exposición gradual a objetos o situaciones relacionadas con el trauma que se temen o evitan
  • Ayudando a volver a las actividades cotidianas.

Referencias:

Cloitre M., y col. (Noviembre 2012). Las pautas de tratamiento de consenso de expertos de ISTSS para el TEPT complejo en adultos.

Cloitre M, Garvert DW, Weiss B, Carlson EB, Bryant RA. Distinguir el TEPT, el TEPT complejo y el Trastorno de personalidad límite: un análisis de clase latente. Eur J Psychotraumatol. 2014 15 de septiembre; 5.

Departamento de Asuntos de Veteranos de los Estados Unidos. PTSD: Centro Nacional para PTSD: PTSD Complejo.