Estudio revela que brote de coronavirus chino se remonta a las serpientes

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La aparición de una nueva cepa de coronavirus en Wuhan, China, el mes pasado puso en alerta a todo el mundo. Tras la reciente revelación de que el virus se puede transmitir de persona a persona, las autoridades chinas han detenido los vuelos y trenes que salen de la ciudad y se ha aconsejado a los habitantes que no viajen. Mientras tanto, los investigadores han estado trabajando incansablemente para comprender este nuevo riesgo para la salud, tanto sus orígenes como su naturaleza, a fin de formular la mejor manera de detener una epidemia en toda regla.

Ahora, los investigadores parecen haberse centrado en cómo el virus, oficialmente llamado 2019-nCoV por la Organización Mundial de la Salud, se propagó por primera vez a los humanos: exposición a serpientes en un mercado mayorista.

El estudio concluye que el primer ser humano diagnosticado con esta cepa de coronavirus había visitado, con toda probabilidad, un mercado en Wuhan donde se podía comprar una gran variedad de vida silvestre, incluidas serpientes, murciélagos, animales de granja, aves y mariscos.

Se realizó un análisis genético detallado del virus, en el que se comparó con cualquier información genética disponible sobre otros virus de todo el mundo y el reino animal. Este trabajo dio como resultado la conclusión de que este nuevo virus se formó por primera vez debido a la combinación de una cepa de coronavirus que generalmente se encuentra en murciélagos con otra cepa de coronavirus de gran “origen desconocido”.

El producto de esta combinación era un nuevo virus que presentaba una mezcla, o “Recombinación” de una proteína viral que reconoce y se une a los receptores de la célula huésped. Esta capacidad de reconocer y unirse a las células huésped es efectivamente lo que permite que los virus ingresen a nuevos huéspedes, lo que lleva a infecciones y enfermedades.

Entonces, si bien los comienzos de 2019-nCoV parecen estar relacionados con los murciélagos, los investigadores también encontraron evidencia de que el coronavirus en algún momento llegó a serpientes antes de llegar finalmente al paciente humano cero. Fue esta capacidad antes mencionada de recombinarse dentro de la proteína de unión al receptor viral lo que probablemente facilitó la transmisión entre especies de virus de serpientes a humanos.

“Los resultados derivados de nuestro análisis evolutivo sugieren por primera vez que la serpiente es el reservorio de animales silvestres más probable para el 2019-nCoV”, dice el estudio. “La nueva información obtenida de nuestro análisis evolutivo es muy significativa para el control efectivo del brote causado por la neumonía inducida por 2019-nCoV”.

Un editorial adicional que acompaña al estudio agrega que, si bien es muy probable que se tengan que desarrollar nuevas vacunas o medicamentos antivirales para combatir esta cepa repentinamente infame de coronavirus, los medicamentos antivirales preexistentes deberían al menos probarse, ya que es posible, pueden ser efectivos para combatirlo.