Estudio revela que la privación severa de la infancia reduce el tamaño del cerebro

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Group of multiracial happy kids portrait. Studio

Los investigadores descubrieron que los niños que experimentan privación severa temprano en la vida tienen cerebros más pequeños en la edad adulta.

Los hallazgos se basan en escaneos de adultos jóvenes que fueron adoptados como niños en familias del Reino Unido de los orfanatos de Rumania que se levantaron bajo el régimen del dictador Nicolae Ceauşescu.

Ahora los expertos dicen que a pesar de que los niños fueron adoptados en familias amorosas y cariñosas a principios de la década de 1990, el abandono temprano parece haber dejado su huella en sus estructuras cerebrales.

“Creo que el hallazgo más sorprendente es … que los efectos en el cerebro han persistido”, dijo el profesor Edmund Sonuga-Barke, coautor del estudio del King’s College London, quien agregó que los resultados mostraron que la neuroplasticidad tenía límites.

La idea de que todo es recuperable, no importa cuál sea su experiencia … no es necesariamente cierto, incluso con la mejor atención aún puede ver esos signos de esa adversidad anterior“, dijo.

La difícil situación de los niños desnutridos, que tenían poco contacto social y recibían cuidados insuficientes, conmocionó al mundo cuando salió a la luz después de la caída del gobierno comunista en 1989. Las políticas opresivas de Ceauşescu habían prohibido el aborto y la anticoncepción, mientras que los que no tenían hijos estaban sujetos a impuestos. . Como resultado, un gran número de niños terminó en orfanatos viviendo en condiciones terribles.

Estudios previos en los que participaron los adoptados demostraron que tenían dificultades cognitivas marcadas cuando eran niños, aunque estos mejoraron considerablemente hasta la edad adulta, mientras que también tenían altas tasas de afecciones, incluido el trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH) y, como adultos, altos niveles de ansiedad y depresión.

Procedimiento del estudio

Al escribir en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, Sonuga-Barke y sus colegas contaron cómo llevaron a cabo escáneres cerebrales y otras medidas de 67 adoptados rumanos que habían pasado entre tres y 41 meses viviendo en privación severa cuando eran niños. En el momento de las exploraciones, los adoptados tenían entre 23 y 28 años.

El equipo también tomó escáneres cerebrales de 21 adultos de una edad similar que habían nacido y adoptado en el Reino Unido antes de los seis meses.

Los resultados revelaron que los adoptados rumanos tenían en promedio un cerebro 8.6% más pequeño en general que sus pares del Reino Unido. El equipo también descubrió que el tamaño de la reducción estaba relacionado con el tiempo que pasaron en los orfanatos rumanos: cada mes adicional estaba relacionado con un volumen cerebral total 3 cm3 más bajo. “Mientras más privaciones tenían, más pequeños son sus cerebros”, dijo Sonuga-Barke.

El análisis del equipo mostró que el tamaño cerebral más pequeño explicaba el coeficiente intelectual reducido y, al menos en parte, las tasas más altas de TDAH encontradas entre los adoptados rumanos.

Entre otros hallazgos, el equipo descubrió que dos áreas del cerebro mostraron una mayor diferencia de tamaño en comparación con los adoptados nacidos en el Reino Unido, aunque estos no variaron con el tiempo que pasaron en los orfanatos.

Un área, que incluía la circunvolución frontal inferior derecha, era más pequeña en los adoptados rumanos incluso de lo esperado debido al tamaño cerebral general reducido. Esta área es un centro clave para los circuitos de control ejecutivo.

“No creo que haya una mejor evidencia en toda la neurociencia [humana], para un efecto compensatorio en una muestra de alto riesgo como esta”, dijo Sonuga-Barke. Agregó que el equipo se sorprendió al no encontrar un impacto particular en la amígdala, la región del cerebro que procesa las emociones.

Si bien el estudio no puede probar que la privación en la primera infancia conduce a un cerebro más pequeño, Sonuga-Barke dijo que era probable, y señaló que las influencias genéticas, las diferencias étnicas, el tamaño corporal general y los efectos en el útero se descartaron como una explicación del vínculo.

El equipo propuso una serie de posibles mecanismos, incluida la ausencia de experiencias que son importantes para el desarrollo normal del cerebro y el estrés crónico que podría dañar el cerebro en desarrollo.

Sin embargo, Sonuga-Barke dijo que no estaba claro qué características de la privación eran responsables, y que la mala nutrición no parecía explicar el vínculo.

“Estamos bastante seguros de que también existen rutas psicológicas para estos efectos, vinculadas a la falta de estimulación, la falta de interacción social y la falta de apego y vinculación”, dijo.

El profesor Denis Mareschal, de Birbeck, Universidad de Londres, dijo que el estudio destacó la importancia de proporcionar entornos enriquecidos en la primera infancia y la infancia.

Pero pidió precaución, señalando que la privación en los orfanatos rumanos era extrema.

“Queda por ver si las privaciones menos extremas típicas de la educación privada en vecindarios de bajo nivel socioeconómico en el Reino Unido conducirían a consecuencias similares a largo plazo en la estructura del cerebro, o si estas formas más leves de privaciones podrían compensarse experimentando posteriormente entornos enriquecidos como los proporcionados por los programas Sure Start aquí en el Reino Unido “.