Investigadores desarrollan una nueva herramienta para distinguir entre infecciones virales y bacterianas

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Los investigadores del Centro Médico de la Universidad de Rochester (University of Rochester Medical Center) están desarrollando una herramienta para ayudar a los médicos a prescribir antibióticos a los pacientes que realmente los necesiten y evitar dárselos a los que no.

Los científicos del University’s National Institutes of Health-funded Respiratory Pathogens Research Center (Centro de Investigación de Patógenos Respiratorios de la Universidad de los Institutos Nacionales de Salud) identificaron 11 marcadores genéticos en la sangre que se distinguían con precisión entre infecciones virales y bacterianas (los antibióticos nos ayudan a combatir las infecciones bacterianas pero no son efectivos y no deben usarse para tratar los virus). El hallazgo, publicado en la revista Scientific Reports, es importante ya que los médicos no tienen una buena manera de confirmar las infecciones bacterianas como la neumonía.

«Es extremadamente difícil interpretar lo que está causando una infección del tracto respiratorio, especialmente en pacientes muy enfermos que vienen al hospital con fiebre alta, tos, dificultad para respirar y otros síntomas relacionados», dijo Ann R. Falsey, MD, autora principal del estudio , Profesora y jefe interina del Diseases Division at UR Medicine’s Strong Memorial Hospital (División de Enfermedades Infecciosas del Hospital Strong Memorial de UR Medicine). «Mi meta es desarrollar una herramienta que los médicos puedan usar para descartar una infección bacteriana con suficiente certeza para que ellos se sientan cómodos, y sus pacientes se sientan cómodos, dejando atrás a los antibióticos».

El proyecto de Falsey llamó la atención del gobierno federal e los Estados Unidos; Ella es una de 10 semifinalistas en el Antimicrobial Resistance Diagnostic Challenge, un concurso patrocinado por el NIH y el Biomedical Advanced Research and Development Authority (Autoridad de Investigación y Desarrollo Biomédico Avanzado) para ayudar a combatir el desarrollo y la propagación de bacterias resistentes a los fármacos. Seleccionada entre 74 presentaciones, Falsey recibió $ 50,000 para continuar su investigación y desarrollar un prototipo de prueba de diagnóstico, como un análisis de sangre, usando los marcadores genéticos identificados por su equipo.

Un grupo de 94 adultos hospitalizados con infecciones del tracto respiratorio inferior fueron reclutados para participar en el estudio de Falsey. El equipo reunió datos clínicos, tomó sangre de cada paciente y realizó una serie de pruebas microbiológicas para determinar qué individuos tenían una infección bacteriana (41 pacientes) y que tenían una infección no bacteriana o viral (53 pacientes). Thomas J. Mariani, Ph.D., profesor de pediatría y genética biomédica en el URMC, usó complejos análisis genéticos y estadísticos para identificar marcadores en la sangre con los que clasificó correctamente a los pacientes con infecciones bacterianas entre un 80 a 90 por ciento del tiempo.

«Nuestros genes reaccionan de manera diferente a un virus que a las bacterias», dijo Mariani, miembro del Respiratory Pathogens Research Center (RPRC). «En lugar de tratar de detectar el organismo específico que está haciendo un individuo enfermo, estamos utilizando los datos genéticos para ayudarnos a determinar lo que está afectando al paciente y cuando un antibiótico es apropiado o no».

Falsey, co-directora de la RPRC, y Mariani dicen que la principal limitación de su estudio es el pequeño tamaño de la muestra y que los clasificadores genéticos seleccionados de la población del estudio pueden no ser universales para todos los pacientes.

Se ha presentado una solicitud de patente para su método de diagnóstico de la infección bacteriana. Edward Walsh, M.D., profesor de Enfermedades Infecciosas, y Derick Peterson, Ph.D., profesor de Bioestadística y Biología Computacional en URMC, también contribuyó a la investigación.

Según los CDC, las bacterias resistentes a los antibióticos causan al menos 2 millones de infecciones y 23.000 muertes cada año en los Estados Unidos. El uso de antibióticos es el factor más importante que conduce a la resistencia a los antibióticos en todo el mundo.